Pusat Hutchins Menjelaskan: Seberapa khawatir Anda tentang utang federal?

Utang pemerintah AS, yang diukur sebagai bagian dari ekonomi, telah meningkat lebih dari dua kali lipat dalam dekade terakhir – konsekuensi dari meningkatnya defisit anggaran federal tahunan. Tanpa perubahan dalam kebijakan pajak dan pengeluaran, utang diproyeksikan naik ke tingkat yang belum pernah terjadi sebelumnya secara historis selama beberapa dekade mendatang.

Pers memberitahu kita untuk santai atau panik:

Jadi seberapa khawatir Anda seharusnya? Beberapa pertanyaan dan beberapa jawaban.



T: Mengapa utang federal meningkat begitu banyak?

Selama Resesi Hebat, pemerintah federal mengalami defisit anggaran tahunan yang besar – yaitu, menghabiskan lebih banyak daripada yang dibutuhkan – untuk menopang perekonomian. Ketika pemerintah mengalami defisit, ia meminjam dengan menerbitkan obligasi Treasury. Itu utang federal adalah jumlah total uang yang dipinjam pemerintah, atau, kira-kira, jumlah semua defisit tahunan yang lalu.

Ukuran yang paling penting secara ekonomi dari utang federal bukanlah jumlah dolar absolut, terlepas dari kecenderungan politisi untuk mengutip fakta bahwa sekarang jumlahnya beberapa triliun dolar, tetapi ukuran utang relatif terhadap ukuran ekonomi, diukur sebagai Gross Produk Domestik (PDB). Sebelum Resesi Hebat, utang federal yang dipegang oleh publik (ukuran yang mengecualikan obligasi Treasury yang dipegang oleh Dana Perwalian Jaminan Sosial, karena itu adalah uang yang dimiliki satu tangan pemerintah ke tangan yang lain) berjumlah sekitar 35 persen dari PDB. Hari ini, sekitar 78 persen. Proyek Kantor Anggaran Kongres (CBO) bahwa tanpa perubahan arah, utang federal akan naik selama 20 tahun ke depan menjadi 118 persen dari PDB, melebihi puncaknya setelah Perang Dunia II.

utang federal dipegang oleh publik

mayoritas stadion olahraga profesional dibiayai oleh

Pengeluaran akan terus melebihi pendapatan secara substansial sebagian karena Kongres memotong banyak pajak pada tahun 2017 sambil meningkatkan pengeluaran. Selama beberapa dekade mendatang, pemerintah akan membelanjakan lebih banyak untuk tunjangan pensiun dan perawatan kesehatan karena akan ada lebih banyak orang tua, dan dengan demikian lebih banyak penerima manfaat. Selain itu, pengeluaran perawatan kesehatan per orang akan meningkat lebih cepat daripada pertumbuhan ekonomi; pemerintah federal secara langsung menyumbang sekitar 35 persen dari semua pengeluaran kesehatan di A.S. Singkatnya, A.S. telah berjanji untuk membayar pensiun dan tunjangan kesehatan di masa depan yang melebihi pendapatan yang akan dihasilkan oleh kode pajak saat ini. Pertumbuhan ekonomi yang lebih cepat dari yang diproyeksikan akan membuat masalah ini lebih kecil, tetapi tidak ada peramal yang kredibel yang melihat laju pertumbuhan cukup cepat untuk menghentikan kenaikan rasio utang/PDB.

persentase dari PDB

T: Apakah utang yang meningkat ini menyebabkan masalah saat ini, baik bagi pemerintah maupun bagi perekonomian secara keseluruhan?

Tidak. Pemerintah federal meminjam sekitar 0 miliar sebulan dengan sedikit kesulitan. Suku bunga yang diminta oleh investasi domestik dan asing untuk dipinjamkan ke Departemen Keuangan AS telah sedikit meningkat akhir-akhir ini, tetapi tetap rendah menurut standar historis. Hari ini, Departemen Keuangan membayar kurang dari 3 persen setahun untuk wesel 10-tahunnya; kembali pada tahun 2000, ketika pemerintah AS menjalankan surplus anggaran, Departemen Keuangan membayar hampir 6 persen. (Disesuaikan dengan inflasi, ukuran yang lebih bermakna secara ekonomi, imbal hasil Treasury 10-tahun saat ini adalah sekitar 1 persen versus sekitar 2,5 persen pada tahun 2000.) Selain itu, hanya ada sedikit tanda bahwa pinjaman federal yang besar ini – dalam jargon para ekonom – crowding out pinjaman oleh bisnis atau menahan pengeluaran investasi mereka.

imbal hasil treasury 10 tahun

T: Di luar jumlah yang dipinjam oleh pemerintah federal, apakah penting untuk apa pemerintah meminjam?

Itu tidak. Ada dua alasan bagus bagi pemerintah untuk meminjam dalam jumlah besar. Salah satunya adalah untuk mendukung ekonomi dalam resesi, mengimbangi kelemahan yang tidak diinginkan dalam belanja konsumen dan bisnis; itulah kasus pinjaman besar selama Resesi Hebat. Yang lainnya adalah untuk membiayai investasi yang akan membayar dividen ekonomi di masa depan – jalan, jembatan, broadband, penelitian ilmiah, pendidikan, perawatan kesehatan untuk anak-anak dalam keluarga miskin – dibandingkan dengan meminjam untuk membayar hal-hal yang dikonsumsi hari ini, seperti pensiun tunjangan atau sebagian besar gaji pemerintah.

T: Jika defisit tidak merugikan, mengapa khawatir?

Karena utang federal tidak dapat tumbuh lebih cepat dari ekonomi selamanya. Pada titik tertentu, sesuatu akan memberi. Ini bisa menjadi kedatangan krisis keuangan – sering diprediksi, meskipun belum muncul – di mana investor tiba-tiba memutuskan bahwa pemerintah AS bukanlah kredit yang baik. Jika itu terjadi, tingkat bunga yang diminta investor untuk membeli utang Treasury AS naik, mendorong tingkat yang harus dibayar rumah tangga dan bisnis untuk meminjam. Atau orang asing, pemberi pinjaman utama ke Departemen Keuangan AS, mungkin kehilangan kepercayaan di AS dan menaruh uang mereka di tempat lain, memicu penurunan nilai dolar AS di samping lonjakan suku bunga. Tidak ada yang tahu apakah atau kapan krisis seperti itu akan terjadi. Mengubah lintasan pajak federal dan pengeluaran akan mengurangi kemungkinan satu terjadi.

Bahkan jika krisis adalah kemungkinan kecil, ada alasan lain yang perlu dikhawatirkan:

1. Pemerintah AS meminjam banyak untuk mengurangi kehancuran Resesi Hebat, seperti disebutkan di atas. Jika AS dilanda resesi buruk lainnya, atau harus berperang dengan biaya mahal, atau apa pun, tidak jelas apakah akan begitu mudah untuk meminjam sebanyak yang terjadi pada akhir 2000-an atau, jika bisa, jika itu harus membayar tingkat bunga yang sangat tinggi untuk melakukannya. Para ekonom berbicara tentang kapasitas untuk meminjam banyak untuk keadaan darurat sebagai ruang fiskal. Tidak ada ukuran pasti tentang berapa banyak ruang fiskal yang dimiliki AS, tetapi jelas ada lebih sedikit sekarang daripada di tahun 2007.

2. Sejauh ini, tidak ada tanda-tanda bahwa pinjaman oleh pemerintah AS mengganggu kemampuan konsumen dan bisnis untuk meminjam. Memang, Federal Reserve dan lainnya tidak nyaman bahwa mungkin ada terlalu banyak pinjaman kepada perusahaan. Dengan kata lain, ada begitu banyak orang dan negara di seluruh dunia dengan begitu banyak tabungan untuk mencari rumah yang cukup untuk digunakan. Tidak ada yang bisa memastikan berapa lama ini akan berlangsung. Sebagian besar ekonom memperkirakan defisit anggaran yang lebih tinggi dan meningkatnya utang federal pada akhirnya akan mengarah pada suku bunga yang lebih tinggi – bahkan jika tidak ada krisis akut. Risikonya adalah bahwa pinjaman federal suatu hari nanti akan menekan investasi; semakin sedikit investasi, semakin rendah laju peningkatan produktivitas dan standar hidup.

3. Semakin banyak pemerintah meminjam, semakin banyak anggaran federal yang digunakan untuk bunga, yang menyisakan lebih sedikit uang untuk segala hal lainnya (termasuk pengeluaran pemerintah untuk R&D, pendidikan, infrastruktur, dan investasi publik lainnya yang dimaksudkan untuk melunasi di masa depan). Sudah bunga atas utang federal – 4 miliar – melebihi pengeluaran tahunan untuk transportasi, hubungan internasional, pekerjaan, pelatihan, dan layanan sosial. Dan karena lebih dari 40 persen utang federal dipegang oleh orang asing, khususnya Cina dan Jepang, banyak dari pembayaran bunga itu pergi ke luar negeri. Ini juga akan mengikis pertumbuhan standar hidup AS dari waktu ke waktu.

4. Semakin lama kita menunggu untuk menempatkan anggaran federal pada jalur yang berkelanjutan, semakin besar dan tiba-tiba perubahan dalam tunjangan dan pajak pemerintah akan terjadi. Perubahan tidak bisa dihindari; semakin cepat kita mulai, semakin bertahap dan lembut. Satu realitas politik: Kongres, dengan alasan yang baik, enggan untuk memotong tunjangan secara tiba-tiba untuk pensiunan saat ini dan penerima manfaat lainnya; perubahan besar pada Jaminan Sosial, misalnya, dilakukan secara bertahap selama beberapa dekade. Semakin lama pemerintah menunggu untuk membuat perubahan, semakin besar kemungkinan Kongres akan menaikkan pajak daripada memotong pengeluaran.

T: Kami telah mendengar peringatan yang mengerikan tentang utang selama bertahun-tahun. Apakah ada kasus untuk bersantai dan menunda pengencangan ikat pinggang?

Ya. Lagi pula, jika pasar obligasi tidak khawatir tentang prospek pinjaman federal yang semakin besar, mengapa kita semua harus panik? Tidak ada bukti bahwa pinjaman pemerintah menekan investasi swasta dan sangat sedikit tanda peningkatan inflasi yang akan membanjiri kemampuan Federal Reserve untuk mengelolanya.

Selama suku bunga tetap rendah – tentu saja besar – pemerintah dapat terus meminjam tanpa banyak merugikan. CBO memperkirakan bahwa, jika suku bunga utang federal hanya 1 poin persentase lebih rendah dari yang diharapkan agen selama 30 tahun ke depan, utang federal akan lebih kecil lebih dari 30 persen dari PDB pada akhir periode itu.

Jika suku bunga rendah – secara teknis, jika suku bunga utama berada di bawah tingkat pertumbuhan ekonomi – maka tidak banyak keuntungan ekonomi untuk bertindak sekarang atau nanti untuk menahan utang federal. Dengan suku bunga rendah, kita cukup meminjam untuk melakukan pembayaran bunga, dan rasio utang terhadap PDB akan tetap menurun. Sebuah pertanyaan kunci, tentu saja, adalah seberapa tinggi utang dapat berjalan tanpa kenaikan suku bunga di atas tingkat pertumbuhan PDB?

Dengan begitu banyak ketidakpastian tentang masa depan – mungkin ekonomi akan tumbuh lebih cepat daripada yang diantisipasi saat ini atau mungkin kita akan menemukan cara untuk memperlambat peningkatan pengeluaran kesehatan – kita bisa menunggu untuk melihat seberapa banyak pengetatan ikat pinggang yang benar-benar diperlukan. Yang pasti, ada argumen tandingan bahwa jalan yang lebih bijaksana adalah berbuat lebih banyak sekarang karena kita tidak yakin tentang masa depan, mengasuransikan terhadap hasil yang lebih buruk daripada yang diproyeksikan saat ini. (Untuk lebih lanjut tentang penganggaran di tengah ketidakpastian tentang masa depan: konferensi Hutchins Center beberapa tahun yang lalu.)

Alasan untuk menunda rasa sakit dalam mengurangi defisit di masa depan dengan memotong pengeluaran dan/atau menaikkan pajak jauh lebih kuat jika pinjaman digunakan untuk membayar investasi, dibandingkan dengan pengeluaran dan pemotongan pajak yang digunakan untuk konsumsi saat ini.

Tapi untuk lebih jelasnya: masalahnya bukan Apakah AS perlu menaikkan pajak dan/atau memotong pengeluaran untuk menempatkan anggaran federal pada jalur yang berkelanjutan dan menghindari rasio utang/PDB yang terus meningkat – ini Kapan .